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Le Monde, 10 juin 2008

Cameroun : Des ouvriers agricoles se révoltent contre leurs exploiteurs

par Philippe BERNARD


Vue de Douala

Casquette vissée sur un crâne luisant de sueur et pseudonyme de rigueur, Amédée Bessengue, âgé de 26 ans, dont sept comme ouvrier dans les bananeraies, admet juste que, ces jours-là, il a "grévé". Sur son propre emploi du temps pendant les émeutes, il reste flou. Mais il se souvient parfaitement de ce que les manifestants hurlaient : "Nous voulons que les Français nous paient bien. Nous sommes chez nous, après tout. Nous ne sommes pas des esclaves." Trois mois après le saccage des plantations, un graffiti demeure sur le mur d’un appentis : "Payer 100000 francs (150 euros) au dernier ouvrier."

Cameroun


C’était à la fin du mois de février 2008. Le Cameroun se révoltait, et avec lui la capitale de la banane, à 80 km à l’ouest du port de Douala. Pendant quatre jours de grève, de barricades et de pillages, Njombe Penja, nichée au coeur de collines verdoyantes, a vécu l’état de siège. Neuf de ses jeunes ont été tués par l’armée et, aujourd’hui, la ville est toujours en état de choc. Les bouches restent fermées, les regards fuyants, les rendez-vous discrets, de peur d’être "indexé" -dénoncé aux gendarmes.

Scène d’émeute à Douala, le 25 février 2008

Le maire, Paul-Eric Kingue, est en prison depuis le 29 février 2008. Il a été suspendu de ses fonctions. Officiellement, il est accusé d’avoir incité des jeunes à la révolte et d’être l’auteur de malversations financières. Mais la majorité de la population n’y croit guère. Ce Paul-Eric Kingue est un homme courageux. Il s’était scandalisé des salaires pratiqués par les sociétés exploitant les bananeraies : 25000 francs CFA (37,50 euros) par mois. Il avait dénoncé les privilèges fiscaux et les exonérations de taxes dont bénéficient ces entreprises, toutes dirigées par des Français. Bref, il défendait ce que les Camerounais nomment "le bas peuple". Aucun doute, pour la population : ce sont ces compagnies qui ont obtenu l’éviction du maire. Depuis sa prison, ce pilier du parti présidentiel, ultradominant, a envoyé une lettre ouverte au chef de l’Etat, Paul Biya, pour justifier sa croisade. Il y décrit "le paradoxe déconcertant" de Njombe Penja : "une zone très riche avec des populations très pauvres".

Paul Biya

Abasourdis par la répression, les jeunes n’avouent pas d’emblée qu’ils ont participé aux émeutes. Quant aux Français qui dirigent les exploitations de bananes, ils hésitent avant d’admettre l’évidence : les entreprises qu’ils dirigent ont été prises pour cibles. Violences contre le patron, l’"exploiteur" ? Le Français ? Le Blanc ? Difficile de faire la part des strates du ressentiment. "Les émeutes n’étaient pas sciemment dirigées contre des sociétés françaises. Les gens ont fait éclater leurs frustrations. Ils s’en sont pris à ce qu’ils avaient sous la main. Ils voulaient punir le gouvernement de Yaoundé", assure Pierre Moulima, directeur des ressources humaines de SPM (Société des Plantations de Mbanga). Mais il admet aussitôt : "On nous traite constamment de "Français colonialistes". On nous accuse de prendre les terres et de réduire en esclavage la main-d’oeuvre camerounaise." Puis tempère : "Les gens qui soutiennent cela ne sont pas éduqués." Dans son bureau climatisé dont les vitres et le matériel informatique ont dû être entièrement renouvelés après les émeutes, Christophe Bresse, français, directeur des plantations de SPM, feuillette l’album où ont été classées les photos du ravage. Véhicules et engins agricoles incendiés, pompes d’irrigation saccagées, magasins de stockage pillés : "C’était très chaud. Ils voulaient faire mal à l’outil de production, et le pillage a été systématique. Nous avons été ciblés. Mais ils se sont tiré une balle dans le pied, car qui investit ici ?"

Des policiers, à Douala, le 25 février 2008

A quelques kilomètres de là, la société bananière PHP, filiale de la Compagnie fruitière (détenue à 37 % par le géant américain Dole), la plus importante et la plus redoutée de la région, les Brasseries du Cameroun et l’usine d’eau minérale Tangui, toutes à direction française, ont subi un sort comparable. Leurs cadres et leurs familles, une vingtaine au total, ont été évacués par avion vers Douala le deuxième jour des violences. Au préjudice matériel, estimé à 1,2 milliard de francs CFA (1,8 million d’euros) par SPM, s’est ajoutée la destruction de plusieurs hectares de bananiers, déchiquetés à la machette, l’instrument de travail usuel, par des centaines de jeunes. Des "chômeurs pilleurs" qui se sont enfuis avec des régimes de bananes, selon les dirigeants, qui admettent cependant que quelques-uns de leurs propres salariés ont pu prendre part à la razzia.

Des émeutiers fuient devant la police, à Douala, le 25 février 2008

"La plupart de nos ouvriers ont défendu les installations. Dans le merdier où ils se trouvent, ils sont bien contents de percevoir régulièrement un salaire dérisoire", lance Joseph Fochivé, qui compare le maire incarcéré à un "chef de gang". En ville ou dans les plantations, le passage du 4 × 4 de ce spécialiste du bananier, responsable de la production, déclenche des réflexes de crainte. Chacun sait que son père, Jean, a été le redouté directeur des services de renseignement camerounais sous les présidents Ahidjo, puis Biya. "Son père faisait peur. Pas lui : pendant les événements, il était cloîtré chez lui comme tout le monde", modère Guillaume Ranson, directeur général adjoint de SPM.

Evacuation d’une victime des émeutes, en février 2008

A perte de vue, sur des kilomètres, des rangées de bananiers montent à l’assaut des collines, parsemées de taches bleues : les sacs en plastique qui protègent les régimes des insectes et accélèrent leur mûrissement. Les plantations, l’irrigation, la croissance des arbres, l’éclosion des fleurs, le développement de fruits calibrés pour l’exportation vers l’Union européenne exigent des soins constants et minutieux assurés par des milliers d’ouvriers : 2000 chez SPM, 6000 pour PHP. "Le salaire n’est pas bon, confirme Elysée Mbelle, un autre jeune planteur. Ce n’est pas normal que ce soit la famine, ici, alors que nous faisons manger les Français." Depuis les émeutes, les salaires ont d’ailleurs reçu un net coup de pouce, le salaire minimum passant à 31000 francs CFA (46,50 euros) sans les primes, qui le portent à 45000 francs CFA (67,50 euros), selon la direction de SPM.

Epandage de pesticides sur une bananeraie

D’autres témoignages attribuent la hargne qui s’est manifestée à la frustration à l’égard d’une production presque entièrement exportée. "Beaucoup d’employés se font virer parce qu’ils volent des bananes. La direction ne t’en donne pas. Seuls les rebuts sont vendus sur les marchés. Ces gens-là ont voulu se venger." Les conditions de travail (douze heures payées huit selon certains), la rémunération à la tâche, sans considération du temps passé, et la discipline de fer alimentent les frustrations. "Si tu demandes une pause à cause de la chaleur, le chef te dit : "Ou tu y retournes, ou je t’inscris en refus de travail", rapporte un intérimaire. Parfaitement informé de cette situation, l’archevêque de Douala, Mgr Christian Tumi, qui n’a jamais ménagé les autorités, résume sobrement : "A Njombe Penja, les droits fondamentaux des gens ne sont pas respectés."

Epandage de pesticides dans une bananeraie

Selon l’Action des chrétiens pour l’abolition de la torture (ACAT-Littoral), l’accaparement de terres cédées ou louées par les paysans locaux aux sociétés bananières pour une somme non revalorisée depuis des décennies alourdit encore le contentieux. "Mon père a vendu sa terre dans les années 1970 contre la promesse que ses enfants seraient salariés à vie au lieu d’être à leur compte. Il le regrette, car il constate que la pauvreté n’a pas reculé", témoigne un fils du pays. En outre, des intoxications alimentaires seraient liées à l’épandage aérien de produits phytosanitaires. Stigmatisant "la maltraitance que vit la population de Njombe Penja depuis des années", l’Action des chrétiens pour l’abolition de la torture dénonce "la connivence des investisseurs français, peu soucieux du bien-être des Camerounais".

Un ouvrier agricole dans une plantation de bananes

A l’entrée de chaque allée des plantations, se détachent de petites pancartes. Elles sont frappées du drapeau étoilé de l’Union européenne. Les sociétés bananières, notamment celles opérant à Njombe Penja, perçoivent en effet des subventions au titre de l’"appui à la filière banane", dont le Cameroun exporte 300000 tonnes par an. Entre 2001 et 2005, 24 millions d’euros leur ont ainsi été versés "dans le cadre de la politique de développement économique et de lutte contre la pauvreté", précise-t-on à la représentation de l’Union européenne à Yaoundé. Les certifications Iso et Globalgap ont été décernées aux mêmes compagnies. La première couronne leur "management environnemental", la seconde leur "bonne pratique agricole". Un dirigeant bananier certifie qu’il paie "tous ses impôts". Mais il admet que sa société bénéficie, outre les subventions de l’Union européenne, d’une exonération de patente de la part des autorités camerounaises au titre d’une activité en zone "socialement sensible". Cet impôt est pourtant censé revenir à des communes extrêmement pauvres. Mais le système fiscal camerounais, gangrené par la corruption, n’a rien de transparent.

Un ouvrier agricole dans une plantation de bananes

"Les sociétés ne payaient pas d’impôts ni de taxes depuis trente ans", affirme pour sa part le maire, M. Kingue. En septembre 2007, il a dénoncé cette situation auprès du premier ministre et a obtenu un redressement fiscal. Peu après, les patrons visés "ont menacé de me faire assassiner ou emprisonner", écrit-il depuis sa cellule. Offusqué, l’un des intéressés allègue des dons directement versés à la commune par sa société, fustige les "exigences d’argent" du maire et balaie l’accusation : "Pur folklore camerounais !"

Philippe BERNARD

Paul-Eric Kingue

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    éditeur : Frank Brunner | ouverture : 11 novembre 2000 | reproduction autorisée en citant la source